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Red Auerbach o cómo derribar barreras raciales con los Celtics
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Red Auerbach o cómo derribar barreras raciales con los Celtics

El factótum del equipo más reconocido del baloncesto mundial basó su éxito en la contratación, escasa en su época, de jugadores de raza negra

20 de septiembre de 1917. Nace en Nueva York Arnold Red Auerbach, futuro entrenador y manager de los Boston Celtics, a los que condujo a ganar 16 campeonatos de la NBA. Los Celtics son, todavía hoy, el equipo que más veces ha ganado la competición de baloncesto estadounidense.

El método Auerbach tuvo diferentes puntas, pero una de ellas -y que fue, al menos socialmente, la más importante- fue el derribo de barreras raciales. Hijo de una familia judía de emigrantes de Minsk (actual Bielorrusia), Auerbach descubrió el baloncesto durante la Gran Depresión, y estuvo ligado a la NBA casi desde su fundación.

En 1950 aceptó el que iba a ser el empleo de su vida: el cargo de entrenador de los Celtics de Boston, entonces solo uno de los once equipos que formaban una frágil y recién creada NBA. Cuando abandonó las tareas ejecutivas en el equipo, 34 años después, la NBA era una competición al borde de la consolidación como fenómeno mundial, y Auerbach -y sus Celtics-una leyenda.

La importancia del patinaje sobre hielo

En 1956, Auerbach llevaba seis años al frente de los Celtics, que ni siquiera habían llegado a finalistas. Pero Red tenía un plan, y ese plan se llamaba Bill Russell, un jugador de raza negra llamado a marcar época. El jugador universitario era, para Auerbach, la clave de un equipo campeón. Pero para hacerse con él necesitaba negociar con los Saint Louis Hawks.

El acuerdo deportivo (Russell llegaría a Boston a cambio de otros dos jugadores, Hagan y Macauley) estaba claro, pero el económico no tanto. La NBA no era una competición lucrativa, y garantizar el beneficio dependía, en ocasiones, de cuestiones extradeportivas. Y Auerbach jugó esa baza: ofreció a los Hawks la posibilidad de que las Ice Capades (un espectáculo de patinadoras sobre hielo) actuasen en San Luís en varias ocasiones. El propietario del espectáculo era Walter Brown, también sueño de los Celtics.

Russell se retiró en 1969, tras jugar 13 años en la NBA, de los cuales en once los Celtics fueron campeones. Los Hawks ganaron la NBA en 1958, precisamente ante los Celtics, aunque Russell se perdió dos partidos. Después de eso, nunca más volvieron a ganar la competición.

Los Celtics negros

Russell, de raza negra, encajó duramente en Boston, una ciudad conservadora donde la discriminación racial era ley, a veces hasta escrita. Auerbach no miró la raza de Russell al contratarle. Como tampoco había mirado la raza de Chuck Cooper -el primer afroamericano drafteado en la NBA- cuando le contrató. También los Celtics -sus Celtics- fueron los primeros en alinear un quinteto completamente negro (K.C. Jones, Sam Jones, Satch Sanders, Willie Nauls y, claro, Bill Russell) el 26 de diciembre de 1964. Y cuando dejó los banquillos, en 1966, no dudó en nombrar entrenador al propio Bill Russell, que se convirtió en el primer afroamericano en ser entrenador oficial en una franquicia de la NBA.

Auerbach convirtió a los Celtics en el equipo de la raza negra durante unos años, los 60, en los que la lucha por los derechos civiles se vistió de triunfo y se tiñó de tragedia, y en un entorno, Boston, donde aún en 2018 los delitos de odio racial son significativos.

Auerbach, un judío ruso nacido en Nueva York, puso algo más que un grano de arena en la lucha por la igualdad racial en el mundo del deporte. Y el baloncesto le premió con triunfos. A sus nueve títulos como entrenador de Boston se le suman seis como manager general y otro más, hasta sumar 16, como presidente.

Fuentes:

-‘The book of basketball’, Bill Simmons.
‘How Red Auerbach used the Ice Capades to add Bill Russell to the Celtics’ best draft class’, Boston.com (22/6/2016)
Basketball Reference: Boston Celtics

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