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El incendio que destruyó el Londres medieval
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El incendio que destruyó el Londres medieval

El Gran Incendio que asoló la capital de Reino Unido forjó la imagen actual de la ciudad, al calcinar más de 13.000 casas y casi 100 iglesias.

2 de septiembre de 1666. A la 1 de la madrugada comienza un incendio en una panadería ubicada en lo que hoy es la City de Londres. Las llamas acabaron con una tercera parte de la ciudad, dejando a cerca de 100.000 personas sin hogar tras los cinco días que duró la quema.

Londres había sufrido ya varios incendios importantes y, según explican desde el Museo de Historia de Londres, se preveía que hubiera más. A pesar de ello, las técnicas de extinción eran muy básicas. En aquella época, no existía una brigada de bomberos. Los encargados de apagar los fuegos eran grupos de voluntarios que almacenaban cubos, hachas, ganchos y escaleras en su área. Los ganchos se utilizaban para derribar edificios y que actuasen como cortafuegos.

No sé sabe con seguridad cómo comenzó el incendio, pero sí dónde: en la panadería de Thomas Farriner, en Pudding Lane. El panadero dormía con su hija y su criada en la parte de arriba. Al despertarse a causa del humo, padre e hija escaparon por la ventana y saltaron al tejado de su vecino. La criada, demasiado asustada para saltar, se convirtió en la primera víctima mortal del incendio.

La teoría más extendida acerca del origen del fuego es que Farriner olvidó apagar el horno aquella noche, y que una chispa del horno cayó cerca de una pila de leña. Pudding Lane, además, estaba lleno de almacenes que contenían materiales altamente inflamables como alquitrán, madera, soga, aceite y brandy, lo que propició que las llamas crecieran con rapidez.

Las llamas se extendieron como una plaga

El alcalde de Londres, Thomas Bloodworth echó un vistazo al fuego sobre las tres de la madrugada, pero no le pareció de importancia, por lo que regresó a la cama. Para el amanecer, el fuego se había extendido. Los edificios eran de madera, y el verano había sido muy seco, por lo que actuaron como yesca. Además, antes de que se produjera el fuego, llegó una racha de fuertes vientos.

Para cuando el alcalde tomó la decisión de derribar casas como cortafuegos, ya era demasiado tarde. Muchos londinenses habían preferido huir de la ciudad en lugar de luchar contra el fuego. Además, las llamas se propagaban más rápido a causa del viento. El 3 de septiembre el gobierno intervino, el rey Carlos II solicitó ayuda al Consejo privado y a otros nobles para que se hicieran cargo de los grupos de bomberos, colocando puestos de extinción en ocho zonas de la ciudad. Un grupo de niños consiguió salvar la iglesia de St Dunstan-in-the-East y unas casas cercanas arrojando cubos de agua durante horas.

Para el día 4, el fuego había alcanzado su punto máximo. Se extendía desde el Temple, al oeste hasta el este, cerca de la Torre de Londres. Las llamas consumieron la catedral de San Pablo. Se comenzó a utilizar pólvora para volar edificios y así detener el avance de las llamas. Para la noche el viento cambió de dirección y su intensidad comenzó a disminuir.

Durante el día siguiente, la mayoría de las llamas restantes fueron extinguidas. El último de los fuegos pudo ser contenido en la madrugada del día 6. Durante el incendio sucumbieron 13.200 casas y 87 de las 109 iglesias de la ciudad. Al no haber registros, se desconoce el número de fallecidos.

Tomaría 50 años reconstruir la ciudad. Esta labor se le encargó al arquitecto Christopher Wren, quien también reconstruyó la Catedral de San Pablo inspirándose en la basílica de San Pedro. Se tomaron medidas para prevenir otra catástrofe. Las casas se edificarían en piedra en lugar de en madera, y las calles se ensancharon. La reconstrucción se financió con un nuevo impuesto al carbón.

En el lugar en que se inició el incendio se erigió una columna dórica de 61 metros de alto que está coronado por una urna en forma de llama. El niño dorado de Pye Corner, una pequeña estatua de un infante, señala el punto en que terminó.

Fuentes:

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