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El ‘riff’ viral que surgió del fuego
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El ‘riff’ viral que surgió del fuego

Una bengala en un concierto de Frank Zappa fue la causa detonante de los acordes de ‘Smoke on the water’, el clásico de Deep Purple

4 de diciembre de 1971. Frank Zappa and the Mothers of Invention actúan en el Casino de la ciudad suiza de Montreaux. De entre el enfervorecido público surge una bengala que estalla contra el techo e inicia un fuego que rápidamente afecta a toda la instalación. Desde la orilla del lago Ginebra, cinco jóvenes británicos contemplan el incendio. Son Deep Purple, y se esa visión surgió su mayor éxito, Smoke on the water.

Tras la apoteosis de los años 60 en la música popular, los años 70 habían comenzado con la separación de The Beatles y sonidos cada vez más duros. Paranoid de Black Sabbath (1970) o la aparición de Led Zeppelin (1969) llevaban a la música rock hacia un incipiente Heavy Metal que John Lennon había reclamado para sí en Abbey Road, con la canción I want you (She’s so heavy). Deep Purple, en parte, había recorrido ese camino. Con un vocalista nuevo (Ian Gillan, que venía de poner voz a la ópera Jesucristo Superstar), el grupo (formado además por Ritchie Blackmore, Ian Paice, John Lord y Roger Glover) dejó atrás una cierta psicodelia y en Deep Purple in rock se habían adentrado en caminos más rudos.

Lo que llevó a Deep Purple a Montreaux, y al concierto de Frank Zappa, fue la grabación de un nuevo disco, que iban a registrar en el estudio móvil de The Rolling Stones, que hasta entonces sólo habían usado Led Zeppelin y los propios Stones, en la grabación de su celebrado Exile on Main St.

Humo sobre el agua

Zappa y sus Mothers of Invention eran un grupo excesivo en sus formas y en sus conciertos. El incidente de la bengala anticipó en una semana, otra interacción, mucho más lesiva, del público con la banda. Un espectador subió al escenario y empujó a Zappa al foso del teatro Rainbow, causándole múltiples lesiones que afectaron incluso a su voz.

El incidente de Montreaux no solo dio a Deep Purple el riff definitivo, sino la letra de la canción. El verso “To make records in the mobile” alude al estudio móvil de los Stones; “some stupid with a flare gun” es, inevitablemente, el espectador que lanzó la bengala. Y el humo sobre el agua (“Smoke on the water”) alude a la visión de los cinco miembros de Deep Purple contemplando el incendio desde la orilla del lago Ginebra.

La experiencia, a la larga, valió la pena. No solo dio a Deep Purple su canción más conocida, sino un éxito representado en más de un millón de singles vendidos solo en Estados Unidos, sino un reconocimiento más allá de su propio tiempo. La revista Total Guitar situó el riff de Smoke on the water como el cuarto mejor de todos los tiempos en 2004, solo por detrás de Sweet Child o’mine de Guns and Roses, Smells like teen spirit de Nirvana y Whole Lotta Love de Led Zeppelin.

El álbum que contiene Smoke on the Water, Machine Head, fue además número uno en 1972 en ocho países, incluido el Reino Unido. Y lo logró a pesar de la competencia: entre el mes anterior y posterior a la publicación del disco, también se publicaron Pink Moon de Nick Drake, Thick as a Brick de Jetrho Tull o Bare Trees de Fleetwood Mac, y en ese mismo año publicaron disco Paul Simon, Stevie Wonder, David Bowie, Lou Reed, Elvis, Johnny Cash, The Rolling Stones, The Beach Boys, The Jackson 5, Pink Floyd, Eagles, T. Rex o Van Morrison. Entre otros.

Guns N’ Roses top rock riff poll (BBC, 2 de mayo de 2004)
Smoke on the Water, The Deep Purple story (Dave Thompson, EDW Press, 2004)

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