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Los cometas también tienen ‘lunas’
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Los cometas también tienen ‘lunas’

Luna alrededor del cometa Churyumov Gerasimenko

Un astrónomo aficionado de Barcelona observa un microsatélite natural en el cometa ‘Chury’, decenas de miles de veces más pequeño que nuestra Luna, mientras preparaba un gif animado.

Luna alrededor del cometa Churyumov Gerasimenko
Luna alrededor del cometa Churyumov Gerasimenko

Este agosto se han cumplido cinco años de la gesta de Rosetta, la misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) que posó la nave Philae sobre el cometa Churyumov-Gerasimenko (o 67P / CG), alias ‘Chury’, en un hito para la astronomía y, sobre todo, la ingeniería. De aquella visita, se sacaron miles de imágenes a distancia, gracias al orbitador. Muchas de ellas se siguen todavía procesando y analizando. Es lo que hizo el astrónomo aficionado barcelonés Jacint Roger (@landru79), dedicado a bucear entre los datos de la misión. Para su sorpresa, encontró una mini luna orbitando alrededor del cometa.

Se trata de un resto del propio cometa, seguramente desprendido al acercarse al Sol. El calor de nuestra estrella hace que se liberen gases y provoca que parte de la superficie de polvo y hielo se desprenda de ellos, como explicamos en este vídeo sobre las perseidas. Es lo que suele formar la cabeza ‘luminosa’ (o coma) y las colas de los cometas. Ese escombro suele quedar disperso, dando lugar en nuestro planeta a lluvias de estrellas.

Sin embargo, las observaciones parecen indicar que este trozo quedó acompañando a su cometa padre. “El modelado de las imágenes de Rosetta indica que este objeto pasó las primeras 12 horas tras su expulsión en una trayectoria orbital alrededor de 67P / CG, a una distancia de entre 2,4 y 3,9 km del centro del cometa”, explican desde la ESA.

Luego, el trozo cruzó una parte del coma, que aparece muy brillante en las imágenes, lo que dificulta seguir su camino con precisión; sin embargo, observaciones posteriores en el lado opuesto del coma “confirman una detección consistente con la órbita del fragmento, lo que proporciona una indicación de su movimiento alrededor del cometa hasta el 23 de octubre de 2015”.

Roger, en contacto con un miembro de la misión Rosetta, ya se marcó todo un hit en las redes al construir una secuencia con una nevada en la superficie de ‘Chury’ el pasado abril, o este paisaje montañoso del cometa:

Paisaje montañoso de Chury
Paisaje montañoso de Chury | J. Roger / ESA

«Cuando voy a montar un clip a color para Twitter suelo apilar las imágenes en bruto y pasarlas a un ritmo rápido para ver cómo evoluciona y si hay algo de interés. En este caso fue un ¡bingo!«, explica Roger a Newtral. «Luego estuve mirando si podía encontrar el pegotillo días más tarde y, efectivamente, estaba ahí. Todo esto descomprimiendo forzadamente las imágenes, pues con el brillo nominal no se vería».

[blockquote align=»left» author=»Jacint Roger, autor»]No creo pueda entrar en la categoría de satélite. Le daría el nombre de Lena[/blockquote]

Un cometa con luna es algo verdaderamente extraño, si bien, en el caso de ‘Chury’ hablamos de una microluna, como se ve en la imagen. Un trocito de roca que, sin embargo, parece que se acopló a la órbita del cometa cuando lo previsible es que hubiera salido disparado. «No creo estuviera mucho tiempo orbitando el cometa y no creo pueda entrar en la categoría de satélite, luna o minuluna… y de llamarla de algún modo, yo le daría el nombre de «Lena», precisa el también diseñador.

Ciencia desde el sofá

Roger es todo un explorador espacial. No hace falta enfundarse un traje de astronauta para poder recoger y descubrir información relevante del sistema solar. Cualquier persona puede desde casa, con un equipo informático relativamente decente, hacer ciencia ciudadana. Las agencias espaciales cuelgan en sus webs gigas y gigas de material sobre las misiones a las que envía sondas, aterrizadores o vehículos de exploración.

Jacint Roger lleva tiempo buceando entre las imágenes que llegan de varios satélites, planetas como Venus, buscando bólidos en Marte y hasta estrellas fugaces en los cielos marcianos.

«No busco el componente estético, es más, si montando una escena veo que no tiene potencial para ser espectacular la deshecho y paso a otra. Pero hacerla espectacular alterando los datos esta fuera de mis intenciones», aclara Roger. En el caso de ‘Chury’, «desde que empecé me voy fijando en si veo trozos voladores, pues era una parte de los objetivos de la misión. Pero también en el caso de la sonda Cassini en Saturno;  si monto gifs de Titán me fijo por si son visibles rayos en la parte nocturna, cosa que seria un buen descubrimiento».

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