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La India se estrella en su intento de posarse en la Luna
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La India se estrella en su intento de posarse en la Luna


La India iba a convertirse en la cuarta potencia espacial en posarse en la Luna, pero la Misión Chandrayaan-2 se ha estrellado cuando realizaba la maniobra de alunizaje.

Había superado los primeros minutos de terror, el pasado lunes, cuando el módulo de alunizaje Vikram (nombre del creador del programa espacial indio) se separó del módulo orbital. Sin embargo, este viernes, ese terror se trasladó a las caras de el equipo de ingeniería, autoridades y estudiantes que asistían en directo a la que iba a ser la llegada de la India a la Luna [en el vídeo, hacia el minuto 42:35]. La agencia espacial india ISRO ha anunciado una investigación.

Apenas quedaban unos 2.000 metros para alunizar, cuando las comunicaciones con el aterrizador de Chandrayaan 2 se han suspendido. La escena recuerda al fracaso europeo de Schiaparelli, cuyo módulo de descenso se estrelló en Marte en 2016, y a la vivida por Israel el pasado abril, tras perder a su Beresheet.

Lugares donde se han producido alunizajes 'suaves'
Lugares donde se han producido alunizajes ‘suaves’ | NASA

La hazaña iba a colocar a la India dentro del club lunar que conforman Estados Unidos, Rusia y China. La agencia espacial india ISRO tenía previsto que Chandrayaan 2 fuera una misión conjunta con Roskomos (agencia Rusia), pero el fracaso de sus colegas euroasiáticos en su intento por explorar un satélite de Marte les ha estado a punto de hacer entrar a los indios en el olimpo lunático en solitario.

Aunque, como señala las astrónoma Eva Villaver en este pódcast de Newtral, «el viaje tripulado a la Luna se puede hacer en unos tres días, un fin de semana largo», Chandrayaan 2 ha tardardo dos meses. ISRO eligió «el camino largo» para aprovechar la gravedad terrestre y ahorrar combustible.

 

Con Chandrayaan 2, India lanzó su cohete más potente, el GSLV Mk-III. Con 640 toneladas (como un par de aviones comerciales Airbus 320), con 44 metros (una torre de 15 plantas).

La misión ha perdido su aterrizador y su róver de exploración lunar, llamado Pragyan. La misión se iba a centrar en la superficie, en busca de hielo de agua y minerales. No iba a traer muestras a la Tierra, pero el robot de Vikram podía tomarlas y analizarlas.

¿Por qué buscamos agua en la Luna?

La presencia de agua en la Luna es clave de cara a futuras misiones tripuladas o bases. La fabricación de oxígeno o, incluso, combustible, se complica sin el uso de agua. En 2017, un equipo de la Universidad de Brown descubrió que podría haber más agua de la prevista. En realidad, bajo su superficie, «tal y como ocurre con Marte u otras lunas del sistema solar», apunta a Newtral Felipe Gómez, investigador del Centro de Astrobiología del INTA. Aquel estudio sugería que podrían ser ristras de cristales a partir de erupciones volcánicas.

El sistema solar está lleno de agua, pero no líquida. Esto «es fundamental para plantear alguna forma de vida» conocida, explica Gómez. Resulta clave para desarrollar «infraestructuras que impliquen terraformación (por ejemplo, fabricar un huerto espacial). Hasta la fecha, pensamos que la Luna –salvo por el hielo polar– es completamente desértica.

Aunque, como contamos aquí, el ‘agua lunar’ de la Tierra no existe, hace 10 años que sabemos que la de la Luna sí. La misión india Chandrayaan-1 había detectado el agua en la Luna. La ‘sonda suicida’ LCROSS de la NASA ratificó que había agua congelada en el cráter Cabeus al estrellarse (aquí, sí, deliberadamente) contra él.

Abrupto fin del descenso de Vikram en la Luna | ISRO
Abrupto fin del descenso de Vikram en la Luna | ISRO

Chandrayaan y las fotos que nunca hizo

Una de los cometidos más interesantes para Chandrayaan hubiera sido la toma de fotografías, tanto de la superficie lunar como de la Tierra. A principios de agosto empezaron a circular una serie de instantáneas atribuidas a la nave que, en realidad, eran rénderes artísticos, en su mayoría.

Es habitual que en recreaciones gráficas de los astros se den imprecisiones en pro de una carga imaginativa. También se simplifican elementos o proporciones. En este caso, claramente, no había ninguna intencionalidad científica, puesto que todas las imágenes incurrían en visualizaciones que no se corresponden con la realidad.

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